В период феодальной раздробленности, в эпоху Камакура (1185-1333 гг.), когда в стране окончательно устанавливается власть сёгуна (верховного военного правителя), и особенно в эпоху Муромати (1392-1568 гг.) сумо широко распространяется как вид прикладного боевого искусства, средство (путь) воспитания духа укрепления тела воинов-самураев.

В известных хрониках того периода «Восточное зерцало» («Адзумакагами»), составленных правительством Минамото (династия сёгунов, правивших в эпоху Камакура), целые разделы посвящены «лицезрению сумо», как ритуалу, проводимому при дворе сёгуна.

Турнирный ритуал, правила борьбы и регламентация судейства совершенствуются, и, по сути дела, в этот период закладываются основы профессионального сумо.

Наряду с прикладным, воинским видом этой борьбы по всей стране широко распространяется «народное» сумо. «Народное» сумо ведет свое начало от самых древних ритуальных поединков в дни празднеств-благодарений богам за урожай.

Турниры по сумо, посвященные сбору урожая, началу строительства или открытию нового моста, проводятся во всех уголках Японии.

Образ этого сумо в наши дни угадывается в различных народных празднествах и синтоистских обрядах, до сих пор широко проводимых по всей Японии.

Новый импульс для дальнейшего развития сумо получило в эпоху Эдо (1703-1868 гг.), когда после объединения страны усилиями сёгуна Токугава Иэясу, в Японии складывается новая политическая и социально-экономическая ситуация, благоприятная для развития торговли, ремесел, искусств.

Эпоху Эдо справедливо называют «золотым веком» в становлении и развитии сумо. Турниры профессиональных рикиси (басё) с конца ХVIII в. проводятся регулярно два раза в год.

Став неотъемлемой частью жизни японского народа, сумо оказало серьезное влияние на культуру и искусство страны. Появляются литературные произведения, в которых в летописно-репортажном стиле описываются турниры по сумо, в традиционном японском театре Кабуки ставятся спектакли, где главными действующими лицами становятся популярные рикиси. В ныне всемирно известной цветной японской гравюре укиёэ сложился даже самостоятельный жанр – сумоэ. Цветные гравюрные портреты борцов – любимцев публики или картинки-зарисовки жарких поединков сумо по цене были доступны даже малоимущим японцам и расходились по всей стране громадными по тем временам тиражами. Этот жанр укиёэ жив и процветает в современном одзумо.

Тяжелые времена японскому сумо пришлось пережить после Реставрации Мейдзи 1868г., когда в стране был свергнут режим сёгуната, восстановлена самодержавная императорская власть и на политическую арену поднялась молодая буржуазия.

Кризис был преодолен благодаря всеобщей народной любви и усилиям самих сумотори. Сообщество было преобразовано в Токийскую Ассоциацию Сумо, которая под влиянием общей демократизации внесла несколько прогрессивных поправок в турнирный регламент. В 1873 г. на турниры по сумо разрешили допускать женщин-зрительниц, которые сразу стали яростными болельщицами и сторонницами возрождения былой славы сумо.

Точку в борьбе за будущее древнейшей японской борьбы поставил Император. По его высочайшему соизволению в 1885 г. в специальном зале Энрёкан в присутствии его Величества был проведен показательный турнир по сумо. Император, таким образом, напомнил своим подданным о ритуале «лицезрения сумо» и ясно дал понять, что сумо находится в сфере его пристального внимания и заботы.

История сумо в этот период отмечена такими важными событиями, как строительство в 1909 г. в Токио в районе Рёгоку Дворца Сумо – Кокугикан, в котором отныне проводились все токийские басё, и объединение в 1927 г. региональных Сообществ Сумо Великой Японии, которая стала организацией коммерческой, т.е. сугубо профессиональной.

Важным этапом в развитии сумо стало начало в 1928 г. прямых радиотрансляций с турниров по сумо. Некоторые изменения произошли в правилах проведения поединков: на дохё стали наносить две белые стартовые линии – сикирисэн, а сам дохё несколько расширен в диаметре: с 13 (около 4 м) до 15 сяку (4,55 м). Было увеличено количество судей: к рефери на дохёгёдзи и четырем боковым судьям – симпан добавился главный судья – симпантё. Турниры, благодаря этим нововведениям, стали проходить более динамично и зрелищно.

В 1941 г. началась Тихоокеанская война, и жизнь одзумо, как и всё в Японии, замерла на долгие пять лет.

Уже весной 1946 г. в Токио был проведен первый послевоенный турнир, а с 1947 г. в одзумо под влиянием общедемократических процессов был проведен ряд реорганизаций. Был, в частности, несколько изменен порядок проведения басё, увеличено с 3 до 6 их количество (теперь они проводятся не только в Токио, но и в городах Осака, Нагоя и Фукуока).

С середины 60-х годов Ассоциация сумо Японии в целях пропаганды одзумо начала регулярно проводить показательные зарубежные выступления, причем первые гастроли японских рикиси состоялись в 1965 г. в Москве и в Хабаровске. Так что, россияне познакомились с сумо раньше многих других народов.

Серьезную попытку внедрить сумо в российскую спортивную жизнь предпринял знаток Японии и энтузиаст сумо – Василий Ощепков. Вся его судьба была тесно связана с Японией.

В 1929 г. Ощепков стал преподавателем в Центральном институте физической культуры, где обучал студентов японскому сумо и дзюдо.

Василий Ощепков считал, что приемы сумо являются самыми простыми и естественными для рукопашного боя. Он был уверен, что сумо необходимо ввести в программу боевой и физической подготовки красноармейцев. Ощепков полагал, что навыки сумо будут полезны и для милиции при сдерживании и оттеснении толпы. Он не раз демонстрировал авторитетной военной комиссии приемы сумо, систему толчков и бросков.

Впрочем, и дзюдо в чистом виде в Красной Армии не привилось. Василий Ощепков проделал огромную работу, чтобы обогатить эту борьбу тактическими и техническими приемами из других национальных систем единоборств, в том числе из грузинской чидаоба, среднеазиатского и поволжского кураша. Кое-что он взял и из японского сумо. Так постепенно родилась борьба, которую спустя годы, когда Василия Ощепкова уже не будет в живых, назовут самбо.

В современной Японии сумо – это больше, чем спорт или шоу. Это широкое народное движение, в котором принимают участие миллионы, а может быть, и десятки миллионов японцев. Чтобы понять масштабы этого движения, достаточно привести несколько фактов. В Японии ежегодно проходят 48 национальных турниров сумоистов-любителей; регулярно проводятся соревнования школьников по разным возрастным категориям – от 6 до 18 лет, первенства университетов, турниры служащих, ветеранов и пр., и пр.

Сияющая вершина этого массового народного движения – одзумо (большое сумо).

Всей жизнью большого сумо руководит Ассоциация сумо Японии (Нихон сумо кёкай). Структура Ассоциации настолько же сложна, как и сам мир одзумо.

Как и все японское общество, сумо пронизано сложными иерархическими отношениями, продвижение рикиси наверх зависит исключительно от результатов, показанных на шести официальных турнирах - хомбасё, которые являются главными событиями для Ассоциации и рикиси.

Все турниры - хомбасё имеют свое название и начинаются в первое или второе воскресенье нечетных месяцев и продолжаются 15 дней. Турниры проводятся:

в январе - Хацу басё - Токио, Дворец Сумо Кокугикан;

в феврале - Хару басё - Осака, Дворец спорта префектуры Осака;

в мае - Нацу басё - Токио, Дворец Сумо Кокугикан;

в июле - Нагоя басё - Нагоя, Дворец спорта префектуры Айти;

в сентябре - Аки басё - Токио, Дворец Сумо Кокугикан;

в ноябре - Кюсю басё - Фукуока, Международный центр префектуры Фукуока.

От результатов, показанных на этих турнирах, зависят и рейтинг и доходы борцов. В профессиональной лиге одзумо число борцов колеблется около цифры 800 в зависимости от притока новичков. Все они являются членами 54 профессиональных клубов-хэя. Рикиси в соответствии с рангами выступают в 6 дивизионах: макуути (высший дивизион) – 40 человек, дзюрё – 26, макусита – 120, сандаммэ – 200, дзёнидан – 315 и дзёнокути – 89.

Рикиси выдвигаются на следующие более высокие ступени, лишь добиваясь положительного соотношения побед и поражений (катикоси), и опускаются вниз в результате отрицательного соотношения (макэкоси).

Количество схваток, которое проводит рикиси на турнире, нечетное: 7 – в низших дивизионах и 15 – в 2-х высших, поэтому для продвижения вверх по иерархической лестнице сумотори должны одерживать соответственно как минимум 4 или 8 побед на турнире.